IBM se pasa a los microfluidos

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Los investigadores de IBM han hecho una demostración de un novedoso “laboratorio sobre un chip” que utiliza la acción capilar para crear una herramienta de diagnóstico potencial de un único paso, y que podría utilizarse finalmente para poner a prueba un amplio rango de enfermedades y virus.

El chip sólo requiere una pequeña gota de sangre, que lleva a través de diminutos canales a través del dispositivo. La sangre reacciona con distintos marcadores de enfermedades para proporcionar un diagnóstico preciso en alrededor de 15 minutos, afirma Emmanuel Delamarche, que codesarrolló el dispositivo en el Laboratorio de Investigación de IBM en Zurich, Suiza.


Lo bueno del nuevo chip es que no tiene partes móviles, afirma Luc Gervais desde IBM, quien también es investigador en el Hospital Universitario Basel. En vez de ello, funciona utilizando la acción capilar para filtrar la sangre y bombear un suero a través de sus diversas cámaras.

IBM es una fuerza importante dentro del campo de los microfluidos, afirma Jikui Luo, experto en microfluidos en el Centro de Investigación e Innovación de Materiales de la Universidad de Bolton, localizado en el Reino Unido. Sin embargo, los dispositivos con funcionamiento capilar no son una novedad, afirma. “Existe una tendencia hacia este tipo de dispositivos sin partes móviles.” A falta de partes mecánicas o membranas para bombear el fluido, este tipo de dispositivos son potencialmente más fiables, afirma Luo.

Dentro de su nuevo dispositivo, el equipo de IBM ha creado unos elementos de bombeo y válvulas a base de capilares para controlar el flujo del fluido de forma precisa. Los tests de embarazo de consumidor utilizan un método más simple aunque similar, afirma Gervais. No obstante el chip de IBM tiene el potencial de poder llevar a cabo tests para varias enfermedades de forma simultánea y logra ofrecer una respuesta cuantitativa, en vez de un simple sí o no, afirma. “Si el paciente acaba de sufrir un ataque al corazón, no le va a servir de ayuda un test que le diga sí o no a la hora de determinar el mejor paso a seguir,” afirma Gervais. “Este chip de IBM lleva los elementos de diagnóstico a otro nivel más avanzado.”

En su prototipo los investigadores de IBM han creado una red de canales, algunos de dimensiones tan pequeñas como 30 micrómetros, con varias cámaras de detección y reacción. A medida que el suero filtrado pasa a través de estas secciones, los anticuerpos situados en las paredes del canal se vinculan a cualquier marcado de enfermedad presente en la sangre. En el caso del prototipo, los investigadores utilizaron un marcador comúnmente usado para detectar la inflamación y para evaluar el daño al miocardio después de un ataque al corazón.

Fuente: Technology Review

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